เมื่อเจ้าชายโมฮัมเหม็ด บิน ซัลมาน มกุฏราชกุมารแห่งซาอุดีอาระเบียนั่งข้างประธานฟีฟ่าในนัดเปิดสนามฟุตบอลโลกที่กาตาร์ โชคชะตาพลิกผันอย่างน่าทึ่ง ก่อนที่ทีมซาอุฯ ด้วยการเอาชนะอาร์เจนตินาในวันอังคาร

ผู้นำซาอุดีอาระเบียโดยพฤตินัยนั่งอยู่ในตำแหน่งที่โดดเด่นที่สุดในบรรดาแขกผู้มีหน้ามีตาในงานกีฬาระดับโลก โดยพฤตินัยแล้วดูเหมือนชายคนหนึ่งที่กลับมายืนอยู่บนหัวตารางระดับนานาชาติ

ท่ามกลางความหวาดกลัวด้านพลังงานของโลกและมหาอำนาจที่มุ่งความสนใจไปที่สงครามในยูเครนและความตึงเครียดระหว่างสหรัฐฯ และจีน แรงโน้มถ่วงทางภูมิรัฐศาสตร์กำลังตอกย้ำตัวเองสำหรับผู้ส่งออกน้ำมันรายใหญ่ของโลก

เมื่อสัปดาห์ที่แล้ววอชิงตันถือว่าเขารอดพ้นจากการถูกดำเนินคดีในคดีสังหารนายจามาล คาช็อกกีในปี 2561 และแสดงต่อสาธารณชนถึงความมุ่งมั่นต่อความมั่นคงของซาอุดีอาระเบียด้วยการเตือนถึงภัยคุกคามจากอิหร่าน เจ้าชายโมฮัมเหม็ดดูเหมือนจะทำให้ความโกรธของสหรัฐฯ สงบลง

เมื่อหลายสัปดาห์ก่อน โจ ไบเดน ประธานาธิบดีสหรัฐฯ เตือนถึง “ผลที่ตามมา” หลังจากกล่าวหาเจ้าชายโมฮัมเหม็ดว่าไม่ซื่อสัตย์ต่อการเจรจาน้ำมันของพวกเขาในเดือนกรกฎาคม ซึ่งเป็นการประชุมที่สหรัฐฯ ไต่ระดับขึ้นหลังจากที่ไบเดนสาบานว่าจะทำให้ผู้นำซาอุดีอาระเบียเป็น “คนนอกรีต” โดยพฤตินัย .

ในขณะเดียวกันในเดือนนี้ เจ้าชายโมฮัมเหม็ดได้ปรากฏตัวในการประชุมสุดยอดด้านสภาพอากาศ COP27 ในกรุงไคโร การประชุมสุดยอด G20 ในบาหลี และการประชุมสุดยอดเอเปคในกรุงเทพฯ ก่อนการเสด็จเยือนกาตาร์ ซึ่งเป็นเพื่อนบ้านที่เขาคิดว่าเป็นผู้บุกรุกในปี 2560 ตามคำแถลงก่อนหน้านี้ของเจ้าหน้าที่กาตาร์

เจ้าชายซึ่งรู้จักกันอย่างกว้างขวางในชื่อ MbS ได้พบกับประธานาธิบดีฝรั่งเศส Emmanuel Macron ในปารีสในเดือนกรกฎาคม และจะเป็นเจ้าภาพต้อนรับประธานาธิบดี Xi Jinping ของจีนในริยาดในไม่ช้า

ที่บ้าน ในประเทศอายุน้อยที่ MbS ได้เปิดโรงภาพยนตร์ คอนเสิร์ต และโอกาสการจ้างงานสำหรับหนุ่มสาวชาวซาอุดิอาระเบีย ชัยชนะเหนืออาร์เจนตินา 2-1 เมื่อวันอังคารดูเหมือนจะทำให้ภาพลักษณ์ของเขาแย่ลงไปอีก

ยังเร็วเกินไปที่จะบอกว่า MbS ชนะการฟื้นฟูทางการเมืองในฝั่งตะวันตก เขาจะเป็นผู้มาเยือนที่ไม่ได้รับการต้อนรับทั้งในสหรัฐอเมริกาหรือประเทศส่วนใหญ่ในยุโรปตะวันตก

แอนโทนี บลินเกน รัฐมนตรีกระทรวงการต่างประเทศสหรัฐฯ กล่าวเมื่อวันอังคารว่า การตัดสินใจเรื่องภูมิคุ้มกันไม่ได้พูดถึงการทบทวนความสัมพันธ์ของวอชิงตันกับซาอุดีอาระเบียซึ่งดำเนินอยู่

แต่ด้วยเศรษฐกิจของประเทศตะวันตกที่หมดหวังในเสถียรภาพด้านพลังงานเมื่อฤดูหนาวเข้าสู่ซีกโลกเหนือ บทบาทของเขาในทุกแง่มุมของความสัมพันธ์กับซาอุดีอาระเบียจึงไม่อาจละทิ้งไปได้

ภูมิคุ้มกัน
Abdulaziz al-Sager ประธานศูนย์วิจัยอ่าวในเจดดาห์กล่าวว่า ในบรรดาสถาบันการปกครองของริยาด ความโกรธของชาวตะวันตกที่ MbS เกี่ยวกับการสังหาร Khashoggi ถูกมองว่าเป็นวิธีการที่มีแรงจูงใจทางการเมืองในการกดดันราชอาณาจักร

Khashoggi นักข่าวชาวซาอุดีอาระเบียและนักวิจารณ์ MbS ซึ่งดำรงถิ่นฐานในสหรัฐฯ และเขียนหนังสือให้กับ Washington Post ถูกสังหารในสถานกงสุลซาอุดีอาระเบียในอิสตันบูล

หน่วยข่าวกรองสหรัฐฯ เชื่อว่า MbS เป็นผู้สั่งการปฏิบัติการ แต่ความรับผิดชอบของริยาดตกอยู่กับเจ้าหน้าที่ระดับล่าง

ความเห็นของกระทรวงยุติธรรมเมื่อสัปดาห์ที่แล้วว่า MbS มีคุณสมบัติได้รับการคุ้มกันในฐานะหัวหน้ารัฐบาลหลังจากที่เขาได้รับการแต่งตั้งเป็นนายกรัฐมนตรีก็ถูกมองว่าในริยาดเป็นเรื่องการเมืองเช่นกัน Sager กล่าว

“สหรัฐฯ พยายามจำกัดความสำคัญและบทบาทของราชอาณาจักรทั้งในระดับภูมิภาคและระดับนานาชาติ แต่ก่อนอื่นพบว่าเป้าหมายนี้ไม่สามารถบรรลุผลได้ และประการที่สองคือเสียผลประโยชน์ของตนเอง” เขากล่าว

“ดังนั้นจึงมีกระบวนการที่ชาวอเมริกันจะล่าถอยจากการรับตำแหน่งในทางลบต่อราชอาณาจักร”

เมื่อสหรัฐฯ กล่าวในเดือนนี้ว่ากังวลเกี่ยวกับภัยคุกคามของอิหร่านที่มีต่อซาอุดิอาระเบีย และจะไม่ลังเลที่จะปกป้องราชอาณาจักร นักการทูตบางคนตีความว่าข้อความดังกล่าวเป็นข้อความแสดงความมั่นใจของสหรัฐฯ ถึงริยาดเป็นหลัก

โคลิน คาห์ล เจ้าหน้าที่อาวุโสของเพนตากอน กล่าวกับผู้สื่อข่าวว่า อิหร่านเตรียมพร้อมที่จะโจมตีโรงกลั่นน้ำมันของซาอุดีอาระเบียเช่นเดียวกับในปี 2562 แต่ความเคลื่อนไหวของสหรัฐฯ รวมถึงการปรับตำแหน่งระบบป้องกันขีปนาวุธ อาจขัดขวางการโจมตีดังกล่าว

“มาตรการของสหรัฐฯ ที่มาพร้อมกับคำเตือนอาจบ่งบอกถึงการตื่นสายของแนวทางของอเมริกาต่อนโยบายก้าวร้าวและขยายอำนาจของอิหร่านในภูมิภาค” ซาเกอร์กล่าว “โดยไม่คำนึงถึงความน่าเชื่อถือของคำเตือนของอเมริกา”

ต่ำเป็นประวัติการณ์
ความสัมพันธ์ของซาอุดีอาระเบียกับสหรัฐอเมริกาและประเทศตะวันตกยังคงอยู่ในระดับต่ำเป็นประวัติการณ์

ในช่วงที่หินดินดานเฟื่องฟูในทศวรรษที่แล้ว ขณะที่ความต้องการน้ำมันของซาอุดิอาระเบียลดลง สหรัฐฯ พบว่ามันง่ายกว่าที่จะวางระยะห่างระหว่างตนเองกับพันธมิตรที่นโยบายในประเทศพบว่าไม่สบายใจ

ท่าทีของพวกเขาต่อฤดูใบไม้ผลิของอาหรับและการแสวงหาข้อตกลงนิวเคลียร์กับอิหร่านเพื่อต่อต้านความกลัวของซาอุดีอาระเบียเกี่ยวกับภัยคุกคามในภูมิภาค ทำให้ริยาดเชื่อว่าวอชิงตันกำลังละทิ้งร่มความมั่นคงในอ่าวของตน

เมื่อซาอุดีอาระเบียใช้ความปลอดภัยของตนโดยทำสงครามในเยเมน พวกเขามองว่าการวิจารณ์ของตะวันตกเป็นเรื่องเสแสร้ง

ในขณะเดียวกัน ในโลกตะวันตก ความกลัวของซาอุดีอาระเบียต่ออิหร่านมักถูกมองว่าเล่นเกินจริง สงครามเยเมนถือเป็นการจู่โจมเพื่อนบ้านที่ยากจน และ MbS เป็นผู้กดขี่ข่มเหงหลังจากการสังหาร Khashoggi

ดูเหมือนว่ามุมมองเหล่านี้จะเปลี่ยนไปมาก
แต่เมื่อการแข่งขันของมหาอำนาจและการขาดแคลนพลังงานกลับมากำหนดการเมืองโลกอีกครั้ง พวกเขาอาจพบว่ามันเป็นเรื่องการเมืองที่จะเลิกเก็บความแค้นเอาไว้ก่อน

ซาอุดีอาระเบียยังคงต้องการที่จะมีร่มรักษาความปลอดภัยของสหรัฐฯ “ความได้เปรียบเชิงเปรียบเทียบที่ไม่เหมือนใครของสหรัฐอเมริกา” คือสถาปัตยกรรมการรักษาความปลอดภัยแบบบูรณาการที่สามารถสร้างได้ในภูมิภาคนี้ ผู้ประสานงานประจำตะวันออกกลางของทำเนียบขาว เบรตต์ แมคเกิร์ก กล่าวในการประชุมล่าสุดในบาห์เรน

“นั่นเป็นข้อเรียกร้องที่เราได้ยินจากทุนสู่ทุน” เขากล่าว

สำหรับตะวันตก อาจหมายถึงการจัดการกับผู้มีอำนาจเหนือกว่าของซาอุดีอาระเบีย

“เป็นไปไม่ได้ที่จะแยกการติดต่อกับผู้นำออกจากการติดต่อกับรัฐ